Les poursuites ont commencé en 2019, lorsque Spencer Sheehan s’est étonnée d’une canette de Root Beer A & W estampillée des mots “FAIT AVEC DE LA VANILLE VIEILLIE”.

“Je l’ai regardé et j’ai dit:” Ouais, je ne pense pas que ce soit correct, ou complètement véridique “”, a déclaré M. Sheehan, un avocat de la banlieue de Long Island à New York qui a décidé de poursuivre Keurig Dr Pepper. Inc.,

qui possède la marque A&W.

Aujourd’hui, une bataille pour la vanille se déroule devant les tribunaux fédéraux à travers les États-Unis, avec plus de 100 propositions de recours collectifs déposées contre l’arôme de vanille, dont beaucoup par M. Sheehan, au cours des deux dernières années. En cause, une question : la vanille est-elle vraiment de la vanille sans gousses de vanille ?

D’un côté, les avocats des plaignants, comme M. Sheehan, qui soutiennent dans des poursuites judiciaires que les fabricants de produits alimentaires trompent les consommateurs en laissant entendre que les produits sont fabriqués avec de la vanille alors qu’ils contiennent au plus une trace de la plante. De l’autre, les entreprises — McDonald’s Corp.

, Wegmans Food Markets Inc., Trader Joe’s et Chobani LLC, qui soutiennent que les consommateurs ne s’attendent pas à trouver de la vraie vanille dans leur lait de soja à la vanille ou leur yogourt grec à la vanille tant qu’il a un goût de vanille.

Une porte-parole de Keurig Dr Pepper Inc. a déclaré que les allégations de la poursuite n’avaient aucun fondement et que ses produits étaient commercialisés et étiquetés de manière véridique. Le procès est en cours.

McDonald’s a déclaré que sa portion molle n’incluait pas d’arômes, de colorants ou de conservateurs artificiels.

A&W sodas.


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Dépôts judiciaires

Les porte-parole de Wegmans et Trader Joe’s n’ont pas répondu aux demandes de commentaires. Chobani a refusé de commenter.

Les experts juridiques affirment que si les poursuites liées à l’alimentation arrivent généralement par vagues, les poursuites à la vanille sont inhabituelles à la fois par leur spécificité et leur nombre. En 2017, les avocats ont déposé 33 dossiers pour des réclamations « entièrement naturelles », et en 2018, 23 poursuites alléguant que les emballages de nourriture n’étaient pas assez complets, selon le cabinet d’avocats Perkins Coie LLP, qui suit les litiges alimentaires.

La plupart des poursuites en matière d’aliments sont soit rejetées, soit réglées, bien que certaines entraînent des changements dans les pratiques d’étiquetage des entreprises, a déclaré Tommy Tobin, avocat chez Perkins Coie, spécialisé dans les litiges alimentaires.

“C’est remarquable”, a déclaré M. Tobin à propos des costumes vanille. “Si j’organisais des dîners, ce serait un sujet de conversation.”

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La saveur de vanille provenait historiquement des grains trouvés dans les gousses d’une orchidée tropicale capricieuse, cultivée dans des pays comme Madagascar, a déclaré Kantha Shelke, une scientifique en alimentation qui enseigne à l’Université Johns Hopkins. En raison des coûts élevés et de la fluctuation de l’offre, de nombreux fabricants utilisent désormais à la place « arôme naturel », un terme fourre-tout pour un arôme qui utilise des ingrédients, y compris ceux dérivés de plantes. Les arômes naturels de vanille sont souvent fabriqués à partir de pulpe de bois ou à l’aide d’une technologie de fermentation, a déclaré le Dr Shelke.

L’extrait de vanille pur a varié de 100 $ à 200 $ le gallon au cours de la dernière année, selon Daphna Havkin-Frenkel, une experte en vanille qui possède Bakto Flavors LLC, basée dans le New Jersey. L’alternative courante, connue dans l’industrie sous le nom d’« arôme naturel de vanille avec d’autres arômes naturels », qui ne provient en grande partie pas des gousses de vanille, coûte environ 50 $ le gallon et est plus concentrée, a-t-elle déclaré.

M. Sheehan a comparé la vraie vanille à un sac Chanel et ses alternatives aux contrefaçons.

“Ce n’est pas parce que vous ne pouvez pas faire la différence entre quelque chose de réel et quelque chose de faux, que ça ne va pas”, a-t-il déclaré.

L’avocat new-yorkais Spencer Sheehan a déposé des dizaines de poursuites contre la vanille.


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Marcelle Sheehan

Plusieurs mois après le procès A & W de M. Sheehan, il en a déposé un autre sur le soda à la crème. Ensuite, les avocats des plaignants ont ciblé les entreprises produisant une grande partie du rayon des produits laitiers : yaourts à la vanille, laits de soja, laits d’amande, crèmes à café, crèmes glacées avec des taches noires se faisant passer pour des gousses de vanille savoureuses.

La plupart des poursuites à la vanille prétendaient que les fabricants enfreignaient les exigences fédérales en matière d’étiquetage, qui, selon eux, permettaient aux entreprises de se livrer une concurrence déloyale en vertu des lois nationales sur la protection des consommateurs.

Dans une poursuite intentée en Californie contre McDonald’s en septembre, une femme a déclaré qu’elle avait été trompée lorsqu’elle avait acheté des cônes de vanille contenant un arôme naturel. Elle s’attendait à de la vraie vanille, a déclaré son procès, qui a été déposé par M. Sheehan.

Dans des documents judiciaires demandant au juge de rejeter l’affaire, les avocats de McDonald’s ont fait valoir que la vanille est une saveur, un peu comme Rocky Road ou Tutti-frutti. Les avocats ont inclus environ 50 commentaires sur une publication Facebook du cabinet de M. Sheehan comme preuve qu’un consommateur raisonnable ne s’attendrait pas à de la vraie vanille.

Sous une photo d’une crème glacée molle parfaitement tordue, le message de la firme de M. Sheehan disait : « Votre crème glacée molle à la vanille contient-elle de la vraie vanille ? Pas selon les recours collectifs et les enquêtes.

Les commentateurs se sont principalement moqués du message ou se sont plaints des machines à service doux cassées.

“Quelqu’un d’autre a entendu dire que leur root beer n’avait pas de bière non plus ??” on a écrit. Un autre a souligné que les craquelins Goldfish ne sont pas fabriqués avec de l’or. « Non Duh ! » écrit un troisième.

Dans un dossier judiciaire, les avocats de la femme, dont M. Sheehan, ont qualifié la comparaison de Rocky Road et Tutti-frutti hors de la base, affirmant qu’il s’agissait d’arômes et non d’ingrédients, comme la vanille.

Une céréale de Trader Joe.


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M. Sheehan, qui a déposé la plupart de ces affaires, généralement en collaboration avec d’autres entreprises, n’est pas nouveau dans le domaine des litiges alimentaires. Il a également poursuivi une entreprise qui fabrique le pain sucré connu sous le nom de petits pains hawaïens en dehors d’Hawaï et une autre qui fabrique des beignets aux carottes sans vraies carottes. Les affaires sont pendantes.

Ils n’ont pas été près de l’échelle de ceux sur la vanille.

M. Sheehan est peut-être mieux connu pour avoir représenté le “Subway Vigilante” Bernhard Goetz dans une affaire d’expulsion en 2015 pour savoir s’il aurait gardé un écureuil à trois pattes dans son appartement de Manhattan. M. Goetz n’a pas été expulsé après la dispute sur les écureuils.

La plupart des poursuites à la vanille font toujours leur chemin dans le système juridique. Les juges ont rejeté six affaires, selon Robert Guite, avocat chez Sheppard, Mullin, Richter & Hampton LLP qui représente des clients poursuivis pour vanille.

En août, le juge de district américain Brian Cogan à Brooklyn a refusé de rejeter le procès A & W, affirmant qu’un consommateur raisonnable s’attendrait à ce que les boissons soient à base de vanille.

Une autre affaire, alléguant que Califia Farms LLC a incorrectement étiqueté ses boissons non laitières à la vanille, a réglé environ 3 millions de dollars de paiements aux consommateurs l’année dernière. Califia a nié que ses produits étaient mal étiquetés, mais a accepté de changer certains emballages.

Boissons de Califia Farms.


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M. Sheehan a déclaré que sa plus belle victoire était survenue en dehors du tribunal. En avril dernier, il a poursuivi Wegmans, arguant que le mélange de gâteau à la vanille sans gluten de la chaîne d’épicerie est trompeur car sa liste d’ingrédients comprend la saveur naturelle mais pas la vanille.

Alors que le procès est en cours, M. Sheehan a récemment remarqué un changement dans la boîte. Au-dessus d’une image de gâteau jaune givré, il y a deux mots supplémentaires : « Naturellement aromatisé ».

Écrire à Corinne Ramey à Corinne.Ramey@wsj.com

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