JAKARTA (Reuters) – L’indonésien Sofa Arbiyanto avait un emploi dans la fabrication en Corée du Sud il y a deux ans lorsqu’il a appris le prix élevé de la vanille sur le marché mondial et a décidé de tenter sa chance en la cultivant.

Iton Rifa’i, un cultivateur de vanille de 74 ans, montre des gousses de vanille séchées à la ferme Kebon Kakek à Serang, province de Banten, Indonésie, le 25 juillet 2020. Photo prise le 25 juillet 2020. REUTERS/Willy Kurniawan

Maintenant, il possède 2 000 vignes de vanille sur une ferme de 1 200 mètres carrés (0,3 acre) à Blora, dans le centre de Java, après avoir fait des recherches sur Internet et rejoint des groupes en ligne de producteurs de vanille.

“Mon point de vue initial selon lequel les agriculteurs vivent dans la misère et la pauvreté a changé”, a déclaré la femme de 30 ans. “Avec une touche d’innovation et de technologie, c’est une opportunité prometteuse.”

Arbiyanto fait partie d’un nombre croissant de jeunes producteurs de vanille de la génération Y dans ce pays d’Asie du Sud-Est, désireux de relancer les expéditions d’épices pour diversifier ses exportations agricoles, désormais dominées par l’huile de palme.

L’intérêt pour la culture de l’une des épices les plus précieuses au monde a déclenché un petit retour à la terre à une époque où les agriculteurs partaient travailler dans les villes encombrées.

L’Association indonésienne des cultivateurs de vanille (PPVI) affirme que 43 % des quelque 600 agriculteurs qu’elle a formés ont entre 25 et 35 ans, un groupe démographique généralement féru de technologie.

Beaucoup ont appris les méthodes agricoles sur YouTube et obtiennent des conseils et des conseils d’agriculteurs expérimentés via des discussions de groupe sur des plateformes de messagerie telles que WhatsApp, a déclaré Mahdalena Lubis, porte-parole de l’association.

La chaîne YouTube de PPVI compte plus de 13 000 abonnés et les vues combinées de ses vidéos dépassent le million, a-t-elle ajouté.

La demande n’est pas surprenante, car les gousses de vanille du premier exportateur de Madagascar étaient plus chères que l’argent l’année dernière, bien que les prix VAN-MG-BNS ont depuis chuté d’un sommet d’environ 600 $ le kg.

Après les typhons de 2017 et 2018 dans l’île de l’océan Indien qui ont fait monter les prix en flèche, les acheteurs recherchent davantage de sources d’épice, utilisées dans tout, des gâteaux et biscuits aux sauces et parfums.

Les jeunes agriculteurs indonésiens parient sur les haricots à forte intensité de main-d’œuvre, conscients que des cultures de haute qualité peuvent leur rapporter de meilleurs prix, grâce au processus minutieux de pollinisation à la main.

FORT POTENTIEL

L’Indonésie est loin derrière Madagascar, le premier producteur, qui fournit 80% de l’approvisionnement mondial. McCormick & Co, la plus grande entreprise d’épices au monde, s’associe à des agriculteurs des îles de Papouasie et de Sulawesi pour sécuriser son approvisionnement en vanille indonésienne.

“Bien que Madagascar reste l’étalon-or en ce qui concerne la qualité de la vanille, l’Indonésie a un fort potentiel pour devenir une origine alternative, en termes de quantité et de qualité”, a déclaré McCormick dans un communiqué envoyé par courrier électronique.

La pandémie de coronavirus a stimulé la demande des consommateurs pour la vanille, ainsi que celle des entreprises d’aliments emballés, a-t-il ajouté.

Aust & Hachmann, le plus ancien négociant en vanille au monde, a estimé que l’Indonésie produirait environ 200 tonnes de fèves cette année, soit le double de l’estimation de l’année dernière.

Dans un rapport semestriel, le commerçant a déclaré que les commandes à domicile dans le monde avaient profité à la vanille, avec des sauts dans les achats d’épicerie et la cuisine maison.

Malgré une forte demande, les expéditions ont subi des retards en raison de perturbations commerciales liées au virus, provoquant une baisse annuelle de 18% pour la période de janvier à mai, ont montré les données commerciales indonésiennes.

Mais cette tendance ne devrait pas durer.

“Lorsque la nouvelle normalité commencera et que les activités commerciales augmenteront progressivement… les exportations de vanille deviendront l’un des piliers du commerce qui sera étendu”, a déclaré Kasan, directeur général du ministère indonésien du Commerce.

Mais les prix de la vanille peuvent être volatils, faisant de l’agriculture une entreprise risquée, a mis en garde Kasan, qui utilise un seul nom.

Lubis, du groupe de producteurs de vanille, a déclaré que garantir la qualité était vital pour éviter les erreurs du type de celles qui avaient conduit les gros acheteurs dans le passé à rejeter les fèves cueillies prématurément, forçant de nombreux agriculteurs à changer de culture.

“Sur le marché mondial, nous devons être capables de rivaliser en maintenant la qualité pour pouvoir augmenter considérablement nos exportations”, a ajouté Lubis.

Mais Mohamad Akbar Budiman, 30 ans, ne se laisse pas décourager car il combine son travail de fonctionnaire dans la province de Banten avec un effort pour relancer la culture de haricots autrefois abandonnée dans son jardin.

« Faire pousser de la vanille ne prend pas beaucoup de place et ce n’est pas difficile.

Montage par Martin Petty et Clarence Fernandez